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Febrero 8 de 1886. Inauguración del Hospital "Nuestra Señora de Las Mercedes"

Autor: Lic. José Antonio López Espinosa
Centro Nacional de Información de Ciencias Médicas

En las proximidades de la antigua Batería de Santa Clara, que fuera en centurias anteriores la fortificación conocida por Seborucales Altos de Oliver, en la manzana 88 de lo que entonces era el Reparto Medina, se empezó a construir en noviembre de 1882 el Hospital “Nuestra Señora de las Mercedes”. La construcción se apoyó en primera instancia en los legados de los benefactores doña Josefa Santa Cruz de Oviedo, el Marqués de Marianao don Salvador Samá y don Joaquín Gómez. Estos legados, que en principio fueron de 217 mil pesos, llegaron a 271 044.00 cuando se unieron a las donaciones de varias sociedades regionales y de otros contribuyentes.
El primer antecedente de esta institución se remonta a los años finales del siglo XVI, cuando el Gobernador don Juan Maldonado y Barrionuevo fundó un hospital denominado “San Felipe el Real” o de “San Felipe y Santiago”, cuya construcción comenzó en 1597 con los 4 ó 5 mil pesos obtenidos de la venta de los almacenes donde se guardaban los pertrechos de las galeras de resguardo, al suprimirse este servicio. La instalación, ubicada en la llamada Pequeña Ciénaga, donde hoy está el parque San Juan de Dios en La Habana Vieja, abrió sus puertas a los enfermos en 1599. Su nombre se debe presumiblemente a Felipe II, quien era entonces el monarca español de turno, o bien al hecho de haberse inaugurado un día 1ro. de mayo, fecha de fiesta de San Felipe de Nery y Santiago Apóstol. A partir de 1602 se cambió la denominación al hospital por el de “San Juan de Dios”, pues ese año se comenzó a regir por los religiosos de la Orden hospitalaria española del mismo nombre.
En su época el “San Juan de Dios” era el único hospital general de San Cristóbal de La Habana y prestaba servicios a los enfermos tanto civiles como militares. En 1793 los frailes juaninos entregaron su administración al municipio de la ciudad y cuando en 1861 se derrumbó el viejo caserón que ocupaba, se trasladó su sede a los altos de la cárcel con carácter provisional, hasta tanto se terminara de construir el edificio donde después se instaló. El nuevo local del hospital se construyó en lo que actualmente es la manzana formada por las calles Aguiar, San Juan de Dios, Habana y Empedrado, también en La Habana Vieja.
En noviembre de 1880 se colocó la primera de la edificación que cinco años más tarde ocuparía el Hospital “Nuestra Señora de las Mercedes”, reconocido como el continuador en la secuencia de nombres de “San Felipe y Santiago” y “San Juan de Dios”, según consta legalmente en la Resolución del Tribunal Supremo español publicada en la Gaceta de La Habana con fecha 20 de febrero de 1894. El acto de su inauguración tuvo lugar el 8 de febrero de 1886 con la presencia de notables personalidades de la época y, seis días después, se trasladaron a él los enfermos del local que ocupaba el Hospital de “San Juan de Dios”.
El primer director de la institución fue el doctor Emiliano Núñez de Villavicencio y Álvarez (1845-1894), cuyos perseverantes esfuerzos fueron factor determinante en la ejecución de las obras. Al término de la dominación española, el interventor del gobierno de los Estados Unidos de América, General Leonard Wood, puso fin al patrocinio real del hospital y entregó su administración a una Junta de Patronos, bajo la dirección del propio doctor Núñez de Villavicencio. Durante su gestión todo lo que se requería para restablecer la salud estuvo a la disposición de la población menos pudiente.
Entre otros muchos progresos de la ciencia médica a los que el hospital sirvió de anfitrión, se pudiera citar el haber dado cabida al primer departamento de rayos X, rayos Finsen y radio que existió en Cuba, inaugurado el 1º de mayo de 1907. Seis años antes, exactamente el 21 de agosto de 1899, había comenzado a funcionar allí la primera escuela de enfermeras en un hospital cubano.
En noviembre de 1954 la Junta de Patronos acordó trasladar la sede del hospital a otro lugar, en virtud del amplio desarrollo urbano y la gran densidad de población de la zona. El 12 de mayo de 1955 se colocó la primera piedra del nuevo edificio de la loma del príncipe, obra del arquitecto Víctor Morales, donde funciona desde 1957, si bien no fue hasta el día 25 de agosto de 1958 que se demolió el antiguo local de la céntrica manzana donde hoy radica la heladería Copelia.
A pocos meses de haber comenzado a funcionar el hospital en el nuevo local, en enero de 1959, se produjo el triunfo de la Revolución y éste se convirtió en la sede de la Junta de Gobierno de los Hospitales Universitarios. Desde el 1º de diciembre de 1960, la instalación se identifica con el nombre de Hospital Clínico Quirúrgico Docente “Comandante Manuel Fajardo”, en honor al médico y héroe del Ejército Rebelde, caído ese año en la lucha contra bandidos.
En el hospital “Mercedes” o “Reina Mercedes”, como también se le identificaba popularmente, muchos precursores y forjadores de la medicina cubana dejaron la huella de su fecunda obra. Entre tantos nombres que se pudieran mencionar en este sentido, destacan los de Carlos J. Finlay Barrés (1833-1915), Juan Guiteras Gener (1852-1925), Francisco Domínguez Roldán (1864-1942), Gabriel Casuso Roque (1851-1923), Raimundo Menocal Menocal (1856-1917) y Ángel A. Aballí Arellano (1880-1952).

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